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Junio 2004


Claudio Gay y su Historia Física y Política de Chile


La cruzada de un viajero (contiación)

Construyendo una historia

Las informaciones y muestras entregadas por el científico eran resguardadas por el Estado, mientras que sus apuntes de expedición se publicaban en el periódico El Araucano. Con objeto de mejorar la calidad del trabajo, Gay viajó a Francia en busca de instrumental, intercambiando experiencias con estudiosos europeos y, con ello, elevando el nivel de la investigación científica en nuestro país. Desde fines de 1834 y durante 1835, recorrió el sur del país: Valdivia, Osorno, el lago Llanquihue y sus alrededores, el volcán Villarrica y la isla de Chiloé, entre otros lugares. Al año siguiente, se dirigió hacia el norte chico, explorando tanto la costa como el interior de la provincia de Coquimbo: río Elqui, Ovalle, Illapel. Posteriormente viajó a la región del Maule y del Bio Bio.

Es en 1939 cuando recibe, por parte del Ministro de Instrucción Pública, Mariano Egaña, el encargo de escribir una Historia de Chile, que combinara el rigor científico con su buena pluma literaria. En momentos en que aún no se contaba con una Historia de Chile medianamente fundamentada en datos y evidencias, la empresa reviste una importancia crucial en la existencia de la República. Un desafío que Gay asumió con entereza, a pesar de que el registro y la investigación histórica escapaban al campo de su especialidad, anclada en las ciencias naturales. Su relato histórico, que abarca desde la España del siglo XV, hasta los comienzos de la vida republicana de Chile durante el primer tercio del siglo XIX, adopta un estilo de crónica y una rigurosa perspectiva científica e independiente, aferrándose a los datos y prescindiendo de interpretaciones personales, por lo que fue objeto de algunas críticas, de quienes esperaban algún compromiso político de su parte.

En Lima estudió archivos coloniales, recopilando documentos, y conoció la cultura Inca en el Cuzco, tomando contacto con los indígenas, realizando planos y estudios estadísticos y dibujando sus monumentos y objetos precolombinos. A su regreso, dio forma al Gabinete de Historia Natural, en el edificio que albergaría también a la Biblioteca Nacional. Luego de eso, partió al desierto de Atacama, asesorado por el sabio polaco residente en Coquimbo Ignacio Domeyko, profesor de ciencias y más tarde rector de la Universidad de Chile. A principios de 1841 el Araucano anunciaba la realización de la obra, patrocinada por el Gobierno, que recogería las investigaciones de Gay en varias secciones de acuerdo a distintas áreas como flora, fauna, mineralogía, geografía, historia. Incluyendo mapas y planos de ciudades, además de los notables diseños e ilustraciones del francés y otros dibujos realizados por ilustradores europeos. Para financiar el proyecto, el propio Gay llevó a cabo una efectiva gestión cultural, involucrando a particulares que colaboraran con el gobierno. Fue así como la Sociedad de Agricultura se comprometió a distribuir y vender los libros entre sus asociados y otros ilustrados.

                 
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