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Julio 2005

Humberstone y Santa Laura Patrimonio de la Humanidad

Iquique de fiesta

A la colorida celebración de La Tirana, los iquiqueños suman otro importante motivo para celebrar, que llena de orgullo a los pampinos y representa el cumplimiento de un gran anhelo comunitario: el reconocimiento mundial de su historia y su cultura salitrera con la nominación de Humberstone y Santa Laura como Patrimonio de la Humanidad.

Por Rosario Mena

- Fuentes consultadas: www.monumentos.cl
- El sabor del salitre: El antiguo hotel de Humberstone reabre sus puertas convertido en restaurante.

Su valor como patrimonio arqueológico industrial y la importancia del salitre en el desarrollo de la agricultura a nivel mundial, sustentan la declaratoria de las Salitreras de Humberstone y Santa Laura como Patrimonio de la Humanidad, sumándose al Parque Nacional Rapa Nui, las Iglesias de Chiloé y Valparaíso en la lista de los sitios chilenos que ostentan esta categoría. Ubicadas a 50 kilómetros al oriente de Iquique, distantes 2 kilómetros entre sí, su emplazamiento geográfico y su relevancia en el surgimiento del movimiento obrero, son otros factores que avalan la nominación de las oficinas de Tarapacá, las que también fueron incluidas entre los sitios de Patrimonio en Peligro, por la vulnerabilidad de sus instalaciones, que requieren el compromiso estatal de su protección y conservación, asignando prioridad a las inversiones que implica su restauración, las que rondan los 5 millones de dólares.

En medio de uno de los desiertos más áridos del mundo, el empuje, la habilidad y el esforzado trabajo humano lograron construir un completo universo habitado por 60 mil personas en torno a la extracción del salitre que fertilizó los campos de todo el mundo. Un verdadero milagro, que pesa en la reciente decisión de UNESCO. El intenso lobby a través de la Cancillería, la restauración de las instalaciones, realizada por la Corporación Museo del Salitre que tiene a su cargo la administración por concesión fiscal, y la presentación de un completo plan de manejo que según el Ministro de Educación, Sergio Bitar, impulsor y primer Presidente de dicha Corporación, responde a la lección aprendida de las experiencias anteriores, han fructificado en el éxito de la postulación realizada en el año 2004.

"Estos conjuntos son excepcionales testimonios de la forma de vida y del modo de producción propios de la era del salitre, que en sí mismos constituyen una cultura única", según se lee en la fundamentación presentada por el Consejo de Monumentos Nacionales.

"La actividad salitrera sufrió con la invención del nitrato sintético y con la Gran Depresión un golpe definitivo, del que no se recuperó nunca más. La forma de vida, los asentamientos y los sistemas de procesamiento propios de la actividad, la cual está ejemplificada excelentemente por estas Oficinas, son parte del pasado de la humanidad".

Hoy sólo subsiste parte de las instalaciones originales, las que han sido sistemáticamente desmanteladas, y que, aún bajo la protección del Consejo de Monumentos, que en 1970 las declaró Monumento Nacional, siguieron siendo objeto de saqueos y daños, estando en manos de privados hasta que en el año 2002 fueron rematadas por el Síndico de Quiebras pasando a poder del Estado, que, a través de la Corporación Museo del Salitre asumió la preservación y proyección de este patrimonio, con el objetivo de transformarlo en un museo de sitio.

Utilizado anteriormente como explosivo que se exportaba a Perú, el salitre o nitrato de sodio, que se encuentra en las pampas nortinas desde Tarapacá a Antofagasta, reveló en los en la primera mitad del siglo XIX sus propiedades fertilizantes, realizándose embarques a Europa y Estados Unidos. Hacia 1830 la enorme demanda internacional atrae a inversionistas y trabajadores tanto chilenos como peruanos, norteamericanos y europeos, en un territorio que se halla bajo soberanía peruana y boliviana. La magnitud de los intereses involucrados alentaría la Guerra del Pacífico, que en 1884 terminaría con la incorporación de la región al mapa chileno.

La producción y exportación del salitre se convierte en elemento clave para el desarrollo de la agricultura a nivel mundial y para el progreso económico, social y político de Chile. En torno a ella se gesta un sistema productivo y comercial, una forma de vida, una cultura que caracteriza a la zona y que se manifiesta tanto en el apogeo de la rica urbe cosmopolita de Iquique, como en el surgimiento de un movimiento social fraguado en el sudor de los obreros que lucharon por sus derechos. Una identidad que, en todo caso, está marcada por el tesón, el esfuerzo, el espíritu emprendedor y la creatividad para desenvolverse en un medio hostil y solitario.

Construida en 1872 con el nombre de La Palma, La Oficina Salitrera Humberstone, siendo la más importante de la región, al igual que Santa Laura paralizó sus faenas debido a la Gran Depresión, reanudándolas en 1933 siendo bautizada como Santiago Humberstone, en honor del ingeniero químico inglés que adaptara a la industria del nitrato el sistema de elaboración llamado Schanks, con el cual operaron tanto esta oficina como Santa Laura.

Su máximo desarrollo tuvo lugar entre 1933 y 1940 llegando a albergar una población de 3700 habitantes. Tras una difícil crisis fue cerrada junto con las otras del llamado Grupo Nebraska -Santa Laura, Nebraska, Peña Chica, Keryma- todas las cuales fueron subastadas en 1962, adjudicándose su propiedad un particular.
La Oficina Salitrera Santa Laura fue construida en 1872. En 1920 vivían en ella 450 habitantes. Ambas oficinas actualmente están abiertas a las visitas del público.

     
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