Captura de la Fragata Española Esmeralda en El Callao por Cochrane en 1820.
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La toma de Valdivia (continuación)

 

La misión imposible

El 18 de enero de 1820 Cochrane entró con la O´Higgins, para reconocer el puerto, enarbolando un pabellón español. Mediante señales pidió un práctico. Los realistas creyeron que era la fragata Prueba, a la que esperaban y mandaron al práctico y además una escolta de honor de un oficial y cuatro soldados. En cuanto subieron a bordo todos fueron apresados.

El jefe de la guarnición de entró en sospechas, cuando vieron a los de la nave ocupados en reconocer los canales que conducían al fuerte y después de un tiempo ordenó abrir fuego. La O´Higgins se retiró, pero permaneció al acecho, ya que por los prisioneros Cochrane se enteró de que venía en camino el bergantín Potrillo, de 18 cañones, con veinte mil pesos para el pago de la guarnición. Este barco fue capturado sin un solo disparo, engañado por la bandera española que llevaba la nave almiranta chilena.

La captura de los fuertes de Valdivia requería de tropas y Cochrane no las tenía. Se dirigió entonces a Concepción. Allí el general Ramón Freire disponía de una fuerza importante, pero ésta estaba destinada a enfrentar a las montoneras de Benavides, que junto a algunos caciques mapuches libraba la llamada "guerra a muerte", que fue la última etapa de las guerras de la Independencia.

El 22 de enero Cochrane llegó a Talcahuano. Freire le entregó a doscientos cincuenta soldados al mando del mayor Beaucheff. Éste recuerda: "Se me hizo llamar a la intendencia, donde conocí al lord. Freire le dijo que yo era francés y que había sido soldado de Napoleón. Al saberlo, lord Cochrane me llenó de elogios. "Entonces se le explicó el plan de tomar Valdivia. Las manifestaciones de amistad de Cochrane hacia Beaucheff se explican: el almirante había combatido con mucho éxito, en el mar a Napoleón, pero no por eso dejaba de admirarlo.

En sus Memorias Cochrane elogia la conducta de Freire que habría restado tropas de la expedición militar que él mismo debía emprender contra Benavides, para auxiliar a otra campaña, que no le daría ningún beneficio en caso de triunfo, pero que sí lo exponía mucho en caso de derrota. "A pesar de todo -escribe Cochrane- no sólo entregó generosamente estas tropas regulares, sino que me dio su palabra de no comunicar al gobierno mis planes".

Barros Arana, en cambio, afirma que Freire informó a O'Higgins de los planes para tomar Valdivia y que el mismo Cochrane hizo otro tanto en el momento de partir desde Talcahuano.

Según Encina, Freire estaba en esos momentos listo para llevar adelante una doble ofensiva contra los realistas al sur del Bíobío, simultáneamente por el interior y la costa. Cuando Cochrane le presentó su plan se dio cuenta de que ésta podía ser un medio más rápido y sencillo de dar un golpe importante contra el poder español en el sur de Chile.

 
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