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La toma de Valdivia

 

Para el historiador Francisco Antonio Encina ésta fue "la operación de guerra más sorprendente y más afortunada de cuantas registra la historia militar de América".

Por Darío Oses


En sus primeros años la Independencia de Chile fue precaria: los españoles dominaban todavía el mar, desde Concepción al sur. Tenían en su poder la isla de Chiloé y Valdivia, defendida por un sistema de fuertes que la hacían inexpugnable. Desde estas posiciones amenazaban Valparaíso y todo el comercio marítimo de la República que nacía. Entretanto, también en el sur, los realistas organizaban montoneras, comandadas por caudillos como el temible Vicente Benavides, y desataban la llamada "guerra a muerte".

El gobierno chileno buscaba dar cuanto antes un golpe decisivo al poder naval español en el Pacífico. Para esto y a costa de grandes sacrificios, comenzó a formar una escuadra, y contrató en Europa a uno de los jefes navales con más renombre en la época: lord Thomas Alejandro Cochrane.


Un héroe cesante

El mismo Cochrane anota en sus memorias: "En el año 1817, don José Álvarez, agente acreditado del gobierno de Chile ( que no estaba reconocido aún por las potencias europeas), me propuso tomase el encargo de organizar en aquel país una fuerza naval, capaz de hacer frente a la de los españoles, quienes, a pesar de los felices resultados que los chilenos habían obtenido en tierra firme, eran aún señores de las aguas del Pacífico.

"Hallándome, en ese entonces, destituido de mi empleo, por habérseme expulsado injustamente del servicio naval británico (...) y viendo los grandes esfuerzos que Chile hacía para crearse una marina, a cuyo objeto se había principiado a construir en los astilleros de Londres un vapor de guerra, no trepidé en aceptar la propuesta del señor Álvarez...".

Cochrane había recibido también ofertas para servir en la marina española pero las rechazó, porque no sentía ninguna simpatía por la causa realista. El marino fue, además, un inventor entusiasta - hoy diríamos un innovador en materias tecnológicas -. Por eso se dedicó a supervisar la construcción de aquel barco impulsado a vapor, con que los chilenos pensaban barrer de sus aguas a la escuadra española, cuyas naves seguían siendo de vela. Pero, según algunos historiadores, no se consiguió el resultado que se esperaba y el vapor no fue botado al mar. Según Cochrane la situación en Chile se hacía cada vez más crítica, ante las noticias de que España enviaría importantes refuerzos navales al Pacífico sur. De modo que sin esperar la conclusión del vapor, Cochrane se embarcó en el mercante Rosa, para llegar a Valparaíso, junto a su bellísima esposa y a sus dos hijos, el 28 de noviembre de 1818.

 
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